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Un marché en hausse ou en baisse en 2021 ?

LONDRES – Dans deux de mes précédents articles sur la situation particulière des marchés d'actions en 2020, j'ai présenté des perspectives optimistes sur la façon dont les événements se dérouleraient au cours de l'année (avec toutes les réserves nécessaires concernant l'imprévisibilité générale du marché). En l'occurrence, les choses se sont largement déroulées comme je l'avais prévu grâce à une remarquable expansion de la politique monétaire et fiscale ainsi qu'à l'arrivée en temps voulu de vaccins qui semblent capables de mettre fin à cette terrible pandémie.

À quoi pouvons-nous nous attendre en 2021 ? Je vais examiner à la fois le cas haussier et le cas baissier avant de révéler mon parti pris. Sur le plan positif, l'année suivra un scénario similaire à celui de 2020, avec des politiques monétaires et fiscales généreuses justifiant un optimisme accru pour les actions.

Après tout, les marchés haussiers ne se meurent pas pour autant de vieillesse. Ils prennent généralement fin parce que, au-delà de la question de l'évaluation ou de la durée de la hausse du marché, un nouveau facteur ou une nouvelle force intervient. De plus, les récents commentaires des décideurs politiques semblent indiquer qu'une générosité encore plus grande est en route, en particulier aux États-Unis. Il y a également de fortes chances que le président élu Joe Biden, une fois en fonction, appelle à une réunion spéciale du G20 pour démontrer que l'Amérique est de retour.

Plus important encore pour les marchés, le retour au multilatéralisme pourrait déclencher une nouvelle version de la stratégie consistant à faire tout ce qu'il faut pour soutenir la reprise post-pandémique. En plus de soutenir les entreprises et les ménages, les systèmes de santé ont un besoin urgent d'investissements pour se préparer à la prochaine menace biologique.

De même, avec un changement de leadership aux États-Unis, nous pouvons nous attendre à une coopération internationale encore plus importante dans la lutte contre le changement climatique et dans la quête pour développer et déployer de nouvelles formes d'énergie plus propres. Plutôt que de freiner les progrès sur cette question cruciale, la pandémie semble avoir insufflé un nouveau sentiment d'urgence.

En outre, après les bonnes nouvelles reçues jusqu'à présent concernant les vaccins de Pfizer/BioNTech, Moderna et AstraZeneca/Oxford University, il est probable que des vaccins et des traitements encore plus efficaces seront approuvés en 2021, ce qui permettra une vaccination importante avant la fin de l'année. Conjuguée à l'interaction d'une reprise économique cyclique plus forte, cette liste de facteurs positifs laisse penser que la situation haussière se maintiendra jusqu'à ce qu'une autre perturbation se produise.

Alors, quel est l'argument baissier ? En dépit de mon point précédent sur les évaluations et l'âge de l'expansion, le fait est que les actions ne sont pas bon marché, surtout aux États-Unis. Bien qu'une valorisation élevée ne soit jamais en soi le déclencheur d'un renversement de tendance, elle offre certainement une raison d'être prudent. En cas de retournement de tendance, les marchés chers chuteront probablement rapidement.

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En outre, trois forces interdépendantes pourraient entrer en jeu, dont l'une est déjà perceptible. Tout d'abord, avec les vaccinations en cours au Royaume-Uni et à venir partout ailleurs, le secteur des actions pourrait passer des valeurs technologiques et d'autres valeurs liées au confinement domiciliaire à une composition plus normale du marché.

Deuxièmement, il existe des raisons plus générales de penser que la forte avance des actions technologiques pourrait bientôt diminuer quelque peu. Cela dépendra en grande partie de la mesure dans laquelle les autorités de régulation seront prêtes à s'attaquer à la situation de monopole des grandes entreprises technologiques. De plus, une forte reprise cyclique incitera à un moment donné les décideurs politiques à revoir et éventuellement à resserrer les politiques fiscales et monétaires. On ne sait pas quand cela pourrait se produire, mais un facteur susceptible de limiter les options des décideurs politiques serait un retour surprise de l'inflation.

Il convient toutefois de rappeler que les économies avancées ont à plusieurs reprises sous-estimé leurs objectifs annuels en matière d'inflation, ce qui conduit les spécialistes des prévisions à ajuster leurs attentes. Malgré les récentes pertes d'emplois, le chômage a été suffisamment bas qu'on aurait pu s'attendre à ce qu'il génère une inflation plus élevée il y a des années, mais ce n'est pas le cas.

Bien sûr, le marché baissier peut également énumérer de nombreuses autres menaces potentielles, allant des embrasements militaires dans le monde entier aux problèmes dans la zone euro et aux nouvelles agitations en Chine. Pour ma part, je surveille de près le lancement des vaccins. Il y a une grande différence entre disposer de vaccins efficaces et vacciner réellement une part suffisante de la population mondiale. Nous devrons voir si les pays qui n'ont pas déployé de systèmes de test et de traçabilité peuvent être plus efficaces lorsqu'il s'agit d'administrer les vaccins de manière ordonnée.

Quoi qu'il en soit, le S&P 500 se situe maintenant à 10 % de la fourchette (4 000), comme je l'avais suggéré en avril dernier. Je ne vois pas pourquoi il n'atteindra pas ou ne dépassera pas ce niveau au cours du premier semestre 2021. Il est possible qu'il ne suive pas une ligne droite (comme il le fait depuis avril) et une inversion de tendance est toujours possible au cours de l'année prochaine.

Il y a enfin le cas du dollar américain, dont je soupçonne les fluctuations (comme je le dis souvent en plaisantant). Mais il est plus probable qu'il s'agisse d'une baisse, étant donné les forces qui ont été libérées ces derniers mois. Si c'est le cas, les marchés des matières premières pourraient croître et cela pourrait maintenir le leadership des marchés non américains, en particulier des marchés émergents.

Tout bien considéré, je pense donc que le marché sera en hausse. Mais même si je me révèle être dans le vrai (ou du moins plus dans le vrai que dans le faux), 2021 promet d'être tout sauf une année ennuyeuse pour les investisseurs en actions, ou n'importe qui d'autre.

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