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Pourquoi les chaînes d’approvisionnement sont-elles bloquées ?

Lorsque les prévisions ne sont pas suffisamment précises pour être exploitables, la réponse de l’offre ne peut pas s’ajuster en temps voulu ou de manière efficace. Et parce qu’il y a relativement peu de marge de manœuvre dans les chaînes d’approvisionnement mondiales, les écarts importants par rapport aux modèles normaux produisent des réponses retardées, des pénuries, des arriérés et des goulots d’étranglement, comme c’est le cas aujourd’hui.

Les perturbations de la chaîne d’approvisionnement entravent gravement la reprise économique mondiale. C’est une situation étrange à bien des égards. Les types de produits et de services touchés par les retards et les pénuries – notamment un large éventail de biens intermédiaires, des produits de base aux semi-conducteurs, et les produits finaux qui en dépendent – ressemblent à ce que l’on pourrait voir dans une économie de guerre. Et les perturbations nous ont pris largement par surprise.

En effet, au premier trimestre de cette année, les prévisions de croissance étaient largement majoritaires et les experts n’ont pas vraiment tiré la sonnette d’alarme quant à l’incapacité de l’offre à suivre. Certes, des macroéconomistes influents ont prévenu que la combinaison d’une politique monétaire très accommodante, d’un solde d’épargne des ménages élevé, d’une demande refoulée et de dépenses budgétaires massives augmentait considérablement le risque d’inflation. Et ces prévisions – qui semblent de plus en plus prémonitoires – impliquaient qu’une poussée de la demande globale, alimentée par un mur de liquidités et des prix d’actifs effrénés, pourrait dépasser l’offre. Mais la durée probable du déséquilibre demeurait inconnue, et beaucoup soutenaient que l’inflation – et, par extension, les perturbations de l’offre – seraient « transitoires ».

De nombreux observateurs restent convaincus que c’est le cas. Mais les participants aux chaînes d’approvisionnement mondiales prévoient de plus en plus que les pénuries, les arriérés et les déséquilibres entre l’offre et la demande persisteront jusqu’en 2022, voire plus.

Croissance mondiale limitée par l’offre

Il semble évident que, pendant une période significative, la croissance économique mondiale sera limitée par l’offre, ce qui contraste fortement avec les années qui ont suivi la crise financière mondiale de 2008. Bien que la poussée de la demande puisse être plus importante que ne l’indiquaient les prévisions de la mi-pandémie, elle a servi de base aux projections de croissance élevée dans la période de reprise de la pandémie.

Il est donc d’autant plus important de répondre à deux questions fondamentales concernant l’offre. Tout d’abord, existe-t-il des contraintes sous-jacentes en matière d’offre qui persisteront même après la levée des blocages liés à la pandémie ? Ensuite, la configuration et le fonctionnement des chaînes d’approvisionnement mondiales ont-ils une incidence sur la réponse de l’offre ?

On peut raisonnablement affirmer que la pandémie a entraîné des changements semi-permanents dans certains facteurs d’approvisionnement. Pour commencer, de nombreux travailleurs ont quitté le marché du travail ou ont différé leur retour, malgré le recul des mécanismes de soutien de la pandémie. Cela a probablement beaucoup à voir avec les conditions très stressantes ou dangereuses dans lesquelles certains, comme le personnel soignant, ont travaillé pendant la pandémie. De nombreux travailleurs du fret ont été bloqués sur des navires pendant des mois.

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Libération de la demande « refoulée »

Si les travailleurs acceptent de tels postes maintenant, ils exigeront probablement une meilleure rémunération et des changements dans les conditions de travail. De même, bon nombre de ceux qui sont passés au travail à distance pendant la pandémie résistent à un retour à temps plein au bureau. Cette évolution des demandes et des préférences implique des changements du côté de l’offre dans de nombreux segments du marché du travail, avec des effets à long terme inconnus.

Mais les effets sur l’offre de travail ne sont qu’une partie de l’histoire. Nous savions qu’une hausse de la demande était imminente. Alors, pourquoi les chaînes d’approvisionnement mondiales ont-elles été prises au dépourvu ?

L’une des raisons est que la demande refoulée a été libérée avant que la pandémie ne soit réellement terminée. Ainsi, alors que la demande augmentait, les perturbations liées à la pandémie ont continué d’affecter les principaux ports et installations de fabrication, freinant la réponse de l’offre.

Augmentation de la demande

Un autre facteur est que la demande semble avoir augmenté au-delà de la capacité de charge maximale du système. L’augmentation de cette capacité nécessitera des investissements et, surtout, du temps. Mais si la capacité de charge de pointe est cruciale pour les services comme l’électricité (qui est difficile à stocker), elle l’est moins pour les biens, dont la demande doit être gérée par un système qui fonctionne bien, qui anticipe les pics et répartit le flux des commandes.

C’est là que réside le problème. Les réseaux d’approvisionnement mondiaux, tels qu’ils sont actuellement constitués, sont complexes, décentralisés et serrés, afin de maximiser l’efficacité et de minimiser le gaspillage. Mais si cette approche fonctionne en temps normal, elle ne permet pas de faire face aux chocs ou aux perturbations majeures. La décentralisation, en particulier, conduit à un sous-investissement dans la résilience, car les retours privés sur de tels investissements sont beaucoup plus faibles que les retours ou bénéfices à l’échelle du système.

Une autre conséquence de la décentralisation est plus subtile, et peut-être plus facile à expliquer par une analogie avec les prévisions météorologiques. Bien que le temps soit le résultat d’un système incroyablement complexe et interconnecté, les prévisions sont devenues de plus en plus précises et exactes au fil du temps, grâce à des modèles hautement sophistiqués qui saisissent la manière dont les facteurs pertinents – tels que le vent, les températures atmosphériques et océaniques, et la formation des nuages – interagissent.

Pas de modèles de prédiction précis

Les réseaux d’approvisionnement mondiaux sont tout aussi complexes. Mais si nous sommes en mesure d’anticiper les grandes tendances, comme l’augmentation de la demande, il n’existe pas de modèle ou d’ensemble de modèles qui nous permettent de prédire avec précision l’impact de ces tendances sur des éléments spécifiques des chaînes d’approvisionnement. Nous n’avons aucun moyen de savoir, par exemple, où de nouveaux goulets d’étranglement se produiront, et encore moins comment les acteurs du marché devraient adapter leur comportement.

Lorsque les prévisions ne sont pas suffisamment précises pour être exploitables, le système ne peut pas s’adapter en temps voulu ou de manière efficace. Le système est essentiellement myope : il découvre les blocages lorsqu’ils se produisent. Et comme il y a relativement peu de marge de manœuvre, les écarts importants par rapport aux modèles normaux produisent des réponses retardées, des pénuries, des arriérés et des goulots d’étranglement, comme ceux que nous observons aujourd’hui.

La conclusion est claire : nous avons besoin de meilleurs modèles pour prévoir l’évolution des chaînes d’approvisionnement, y compris leurs réactions probables aux chocs. Ces prévisions doivent être accessibles au public afin que tous les participants puissent les voir et s’adapter. L’intelligence artificielle serait probablement la clé du succès ; en effet, il s’agit d’une application naturelle de la technologie. Mais la coopération internationale, avec des pays partageant les données en temps réel générées par les réseaux de la chaîne d’approvisionnement, serait également nécessaire.

Les coûts d’un ouragan ou d’un tsunami sont considérablement réduits lorsque des prévisions précises permettent aux gens de se préparer. Les perturbations de la chaîne d’approvisionnement ne sont pas différentes.

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