Parier sur l'Italie - icono Mario Draghi, le premier ministre italien, s'exprime lors d'une conférence de presse à Rome, le 16 avril 2021.

Parier sur l’Italie

L’Italie a connu plus de deux décennies de faible croissance économique et de performances inférieures à son potentiel. Mais deux facteurs semblent aujourd’hui changer la donne : la mise en place d’un gouvernement crédible et efficace et la volonté retrouvée de l’Union européenne d’apporter un soutien budgétaire solide.

Le 18 septembre, j’ai eu le privilège de participer à la réunion nationale des Cavalieri del Lavoro, la fédération italienne des élites économiques, où 25 entrepreneurs sont récompensés chaque année pour leur leadership, leur innovation et leur contribution à la société. L’ambiance était étonnamment optimiste.

L’optimisme à l’égard des perspectives économiques de l’Italie, qui va de la prudence au rêve, n’est pas l’apanage de ce groupe. Il n’est pas non plus difficile d’identifier les raisons de ce sentiment optimiste. Mais il arrive à un moment inhabituel. Après tout, l’économie mondiale s’efforce non seulement de se remettre du choc de la pandémie, mais aussi de s’adapter à une nouvelle normalité difficile, caractérisée par le climat, la congestion des chaînes d’approvisionnement et la montée des tensions géopolitiques.

L’optimisme de l’Italie est d’autant plus surprenant qu’il survient après plus de vingt ans de croissance économique lente et de performances inférieures à son potentiel. Mais deux facteurs qui se renforcent mutuellement semblent désormais changer la donne : un gouvernement crédible et efficace, dirigé par le Premier ministre Mario Draghi, et une volonté nouvelle de l’Union européenne d’apporter un soutien fiscal solide aux investissements. Ces deux facteurs ne sont pas sans rapport.

Une confiance forte en Draghi

Dans les reprises économiques durables et robustes, l’investissement du secteur privé est le principal moteur de la croissance et de l’emploi. Mais le secteur public doit créer un environnement favorable en investissant dans des actifs matériels et immatériels clés, ainsi qu’en agissant comme un réformateur et un régulateur crédible.

La confiance dans la capacité du gouvernement actuel de l’Italie à remplir ces rôles est forte. Pour commencer, le bilan de Draghi inspire le respect. En tant que président de la Banque centrale européenne, il a fait preuve d’un engagement ferme à faire progresser l’intégration et la prospérité européennes, et d’une volonté de prendre des mesures courageuses lorsque cela est nécessaire.

En outre, Draghi a doté son gouvernement de ministres talentueux et expérimentés. Le résultat est un gouvernement pragmatique et décisif, mais prêt à débattre de sujets controversés et ouvert à l’expérimentation. C’est une combinaison gagnante.

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Cependant, malgré tous ses atouts, le gouvernement italien est toujours confronté à des contraintes budgétaires strictes. Avec une dette souveraine qui a atteint 160 % du PIB pendant la pandémie, le moins que l’on puisse dire, c’est que le gouvernement trouve difficile d’investir de manière adéquate dans la croissance future.

C’est là que l’Union européenne intervient. Si la pandémie contient une leçon pour le monde, c’est que personne n’est en sécurité tant que tout le monde ne l’est pas. De même, aucune partie de l’UE ne peut atteindre son potentiel économique si d’autres parties ont du mal à financer les investissements et à soutenir la croissance.

Un effet Next Generation EU ?

Ainsi, l’année dernière, le bloc a convenu de créer un fonds de relance de 750 milliards d’euros (870 milliards de dollars), connu sous le nom de Next Generation EU, pour financer des investissements dans des domaines vitaux tels que le capital humain, la recherche et le développement, la transformation numérique et la transition vers une énergie propre. Ce fonds pourrait faire une réelle différence, non seulement en raison de sa taille, mais aussi parce que le financement est conditionné par des plans crédibles au niveau national, et parce qu’il intervient par tranches, en fonction de la réussite de la mise en œuvre.

Next Generation EU marque une nouvelle orientation pour l’Union. Après l’effondrement financier mondial de 2008, qui a déclenché une série de crises de la dette en Europe, les propositions de transferts fiscaux ont fait l’objet d’une résistance farouche. Les partisans de l’austérité l’ont emporté.

Pas cette fois-ci. La différence peut s’expliquer en partie par le fait que la pandémie a touché l’ensemble de l’économie mondiale, alors que les crises de la dette qui ont suivi la crise de 2008 ont été imputées à l’irresponsabilité budgétaire de certains pays. En outre, de sérieux doutes subsistaient à l’époque quant à la capacité de certains gouvernements à utiliser judicieusement les fonds transférés. Quelles que soient ses motivations, l’Union européenne a énormément souffert de son approche post-2008, qui a gravement porté atteinte à la cohésion et à la solidarité, notamment dans les économies en difficulté du sud de l’Europe.

Augmentation des investissements étrangers et nationaux

C’est le contraire qui semble se produire aujourd’hui. Dans le cas de l’Italie, la confiance dans l’intégrité et la compétence du gouvernement se traduit déjà par une augmentation des investissements étrangers et nationaux, même si le programme de réformes n’en est qu’à ses débuts. Cette même impression, sans doute renforcée par les références européennes impeccables de Draghi, incite également l’UE à se montrer plus généreuse dans son soutien fiscal, ce qui renforce encore la confiance des investisseurs.

L’Italie montre comment, dans de bonnes conditions, l’optimisme peut devenir une prophétie autoréalisatrice. On a tendance à considérer les attentes comme un reflet de la réalité sur le terrain. Mais, étant donné que les attentes déterminent les décisions d’investissement, elles peuvent également contribuer à façonner cette réalité. En termes économiques, elles sont endogènes au système : elles sont à la fois des résultats et des intrants.

Certes, si les attentes s’écartent sensiblement de la réalité sous-jacente, elles finiront par se recalibrer. Mais l’optimisme, associé à une réforme efficace, peut également favoriser la transition d’un modèle de croissance faible à un modèle de croissance forte. De même, le pessimisme peut saper l’investissement et la croissance. Une grande partie de l’expérience des économies émergentes en matière de transition vers une croissance soutenue et plus élevée est mieux comprise en termes de cette dynamique.

Cette expérience a également mis en évidence un facteur déterminant du résultat : le leadership. Un gouvernement qui propose une vision d’amélioration des performances économiques et qui inspire confiance dans sa capacité à concrétiser cette vision améliore considérablement les chances d’une économie de passer d’un équilibre de non-croissance à un modèle de croissance élevée et soutenue. C’est peut-être ce que nous observons actuellement en Italie, le soutien fiscal européen apportant un élan supplémentaire.

Il reste à savoir si l’Italie a véritablement atteint un tournant économique. Le gouvernement doit encore mettre en œuvre un programme substantiel d’investissements et de réformes, et de nombreux obstacles pourraient apparaître. Mais, comme l’administration de Draghi semble déjà avoir allégé le poids des faibles attentes et de la faible confiance, les perspectives économiques de l’Italie sont meilleures qu’elles ne l’ont été depuis très longtemps.

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