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Les grands enjeux de 2022

Personne ne sait quelle tournure prendra la pandémie ou si les récentes augmentations de prix seront transitoires, ce qui signifie que les prévisions économiques sont devenues encore plus hasardeuses que jamais. Néanmoins, certaines tendances doivent être surveillées de plus près que d’autres, et certaines politiques doivent être modifiées quoi qu’il arrive.

L’année civile touchant à sa fin, le jeu de société consistant à prétendre savoir ce qui va se passer au cours des 12 prochains mois a commencé. Pourtant, en ce qui concerne 2022 (et au-delà), je ne suis pas sûr qu’il vaille la peine de faire semblant. Je ne me souviens pas d’une époque où autant de points d’interrogation planaient sur autant de questions économiques clés.

Cette profonde incertitude est particulièrement intrigante en ce qui concerne les marchés financiers. Si l’un des nombreux développements à surveiller devait prendre une tournure négative, les implications pour les marchés élevés d’aujourd’hui pourraient être désastreuses.

L’inflation est l’une des questions les plus urgentes et les plus actuelles, en dehors de la Covid-19. Les hausses de prix de cette année sont-elles passagères ou représentent-elles quelque chose de plus inquiétant ? Ma réponse inutile est « Je ne sais pas ». Bien que j’aie suggéré l’année dernière à la même époque que l’inflation deviendrait un problème plus important que la faible croissance du PIB, aujourd’hui, alors que je me projette en 2022, j’en suis beaucoup moins sûr.

La grande question de l’inflation

Une grande partie des pressions inflationnistes actuelles pourrait encore être liée à la rapidité de la reprise dans de nombreuses économies et, bien sûr, aux importantes perturbations de l’offre qui persistent. Mais les pénuries d’approvisionnement elles-mêmes peuvent être les symptômes de problèmes plus importants, comme une surstimulation économique, des politiques monétaires inefficaces ou une faible croissance de la productivité. Les implications pour les marchés financiers seraient très différentes selon les facteurs en jeu et leur ampleur.

De nombreuses autres grandes questions pour 2022 sont également liées à l’inflation. Quel est l’objectif de la politique monétaire dans l’économie actuelle ? Devons-nous continuer à nous inquiéter du niveau de la dette publique ou avons-nous découvert (par hasard) que nous n’avons jamais eu besoin de nous en préoccuper ? Je suis généralement ouvert d’esprit, mais j’ai de forts soupçons dans ce débat particulier.

En ce qui concerne la politique budgétaire et l’idée que la dette publique devient problématique à un niveau précis, les événements de 2020-21 ont démontré qu’une grande partie de la pensée conventionnelle était fausse. Il est bien plus important de savoir à quoi sert la dette. Une dette contractée pour empêcher un effondrement de l’activité économique est très différente d’une dette contractée simplement pour financer un programme gouvernemental trop ambitieux.

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Les politiques monétaires ultra-libres responsables ?

En ce qui concerne la politique monétaire, il était clair, même avant la pandémie, que le monde de l’après-2008, caractérisé par la générosité sans fin des banques centrales, avait fait son temps. Nous avons besoin depuis longtemps de revenir à une relation où les taux d’intérêt corrigés de l’inflation ont une certaine ressemblance avec les taux de croissance du PIB potentiel.

Si l’on peut trouver des excuses pour une brève suspension afin de gérer un choc majeur comme la Covid-19, la persistance de politiques monétaires ultra-libres semble déplacée. Comme le soutiennent les acolytes de Milton Friedman, ces politiques pourraient même être responsables de la récente poussée d’inflation. Il est plutôt commode qu’après des années de lutte pour atteindre des taux d’inflation plus élevés (proches ou supérieurs à leurs objectifs déclarés), les banques centrales aient maintenant choisi de considérer l’inflation comme temporaire.

En fait, les banquiers centraux ne savent pas mieux que vous ou moi si l’inflation va durer. Mais même si elle s’avère être transitoire, la justification d’une politique monétaire généreuse est de plus en plus douteuse. Après tout, en créant des conditions financières souples, les banques centrales contribuent à alimenter le soupçon croissant que les fruits du capitalisme moderne profitent essentiellement aux quelques privilégiés qui possèdent des actifs.

La question centrale de la croissance de la productivité, qui est décevante dans la plupart des économies avancées depuis de nombreuses années, plane discrètement sur ces questions. Les changements de comportement et les innovations dus à la pandémie annoncent-ils le retour tant attendu de solides gains de productivité ? J’ai un pied dans le camp des optimistes, ce qui explique en partie pourquoi je ne vois pas la nécessité d’un tel stimulus monétaire. Mais, étant donné les déceptions persistantes de la dernière décennie, je ne peux pas y mettre les deux pieds en toute confiance. Comme toujours, les responsables politiques affichent leur intention de faire davantage pour stimuler la productivité. On espère qu’ils sont plus sérieux aujourd’hui qu’ils ne l’ont été par le passé.

L’inconnue de l’évolution pandémique

Comme si ces défis et ces inconnues ne suffisaient pas, il faut également tenir compte d’une longue liste de questions macroéconomiques non conventionnelles. Il reste à voir si l’économie chinoise, de plus en plus importante, peut être mieux intégrée dans l’économie mondiale. Tout le monde peut deviner quelles tournures prendra la pandémie. Omicron deviendra-t-elle rapidement la nouvelle variante dominante, ou sera-t-elle supplantée par une autre ?

Et qu’en est-il des autres menaces majeures telles que la pandémie silencieuse de résistance antimicrobienne ou les risques liés au changement climatique ? En l’état actuel des choses, il semble peu probable que les électeurs – en particulier les cohortes plus âgées aux revenus limités ou fixes – tolèrent des hausses répétées du prix de l’énergie, même si elles sont une caractéristique nécessaire de la transition vers des alternatives plus propres. Comme je l’ai récemment suggéré, les responsables politiques devront faire preuve de créativité pour résoudre ce problème.

Un autre problème majeur est la pauvreté dans le monde, qui a recommencé à augmenter au cours des deux dernières années. L’élimination de ce fléau semble être un défi encore plus grand que la transition énergétique.

Enfin, il y a l’incertitude omniprésente concernant la gouvernance mondiale. Contrairement à la période 2008-10, où le G20 s’est avéré si efficace, il n’y a pratiquement pas eu de progrès significatifs en matière de coopération économique mondiale en 2020-21. Espérons que 2022 apportera une grande amélioration sur ce front.

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