Les États-Unis du désespoir

Les États-Unis du désespoir

L’Amérique se trouve en proie à deux épidémies, chacune ayant révélé de profondes inégalités entre groupes ethniques et niveaux d’éducation. Entre l’augmentation des « décès par désespoir » parmi les blancs de la classe ouvrière et les taux de mortalité plus élevés de la Covid-19 parmi les Afro-Américains, le déclin séculaire impressionnant de l’espérance de vie aux États-Unis se poursuit.

Bien avant que la Covid-19 ne frappe, une autre épidémie sévissait aux États-Unis, tuant plus d’Américains en 2018 que le coronavirus n’en a tués jusqu’à présent. Ce que nous appelons les « décès par désespoir » – décès par suicide, par maladie hépatique liée à l’alcool et par surdose de drogue – a augmenté rapidement depuis le milieu des années 1990, passant d’environ 65 000 par an en 1995 à 158 000 en 2018.

L’augmentation des décès dus à cette autre épidémie est presque entièrement limitée aux Américains sans diplôme universitaire à bac+4. Alors que le taux de mortalité global a baissé pour ceux qui ont un diplôme de ce niveau, il a augmenté pour les Américains moins instruits. L’espérance de vie à la naissance pour tous les Américains a diminué entre 2014 et 2017. Il s’agit de la première baisse de trois ans de l’espérance de vie depuis la pandémie de grippe espagnole de 1918-1919. Avec deux épidémies qui font maintenant rage en même temps, l’espérance de vie devrait à nouveau diminuer.

Derrière ces chiffres de mortalité se cachent des données économiques tout aussi sombres. Comme nous le documentons dans notre livre (Deaths of Despair and the Future of Capitalism, Princeton University Press, 2020), les salaires réels (ajustés en fonction de l’inflation) des hommes américains sans diplôme universitaire ont chuté au cours des 50 dernières années. Dans le même temps, l’écart de rémunération entre les diplômés de l’enseignement supérieur et ceux qui n’ont pas de diplôme a atteint le chiffre étonnant de 80 %. Comme les Américains moins instruits ont de moins en moins de chances d’avoir un emploi, la part des hommes dans la force de travail tend à diminuer depuis des décennies, tout comme le taux de participation des femmes au marché du travail depuis 2000.

Les Américains instruits s’éloignent de la majorité moins instruite non seulement en matière de revenus, mais aussi de santé. La souffrance, la solitude et l’invalidité sont devenues plus fréquentes chez les personnes sans diplôme.

Tel était la situation aux États-Unis à la veille de la pandémie. Aujourd’hui, le virus vient de mettre à nu les inégalités préexistantes.

Historiquement, on peut dire que les pandémies ont apporté plus d’égalité. La peste noire, la plus connue, a tué tellement de personnes dans l’Europe du XIVe siècle qu’elle a créé une pénurie de main-d’œuvre, ce qui a amélioré la position de négociation des travailleurs. Plus tard, au XIXe siècle, les épidémies de choléra ont inspiré la théorie des maladies germinales, ouvrant la voie à l’augmentation moderne de la longévité, d’abord dans les pays riches, puis, après la Seconde Guerre mondiale, dans le reste du monde. Une grande divergence dans les durées de vie à travers le monde a fait place à une grande convergence.

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Mais les États-Unis connaissent une grande divergence depuis deux générations, et la Covid-19 menace de creuser les inégalités déjà importantes en matière de santé et de revenus. Les effets du virus sont stratifiés en fonction du niveau d’éducation, car les personnes les plus instruites ont plus de chances de pouvoir continuer à travailler et à gagner leur vie chez elles. À moins qu’elles ne fassent partie des travailleurs très instruits du secteur de la santé et d’autres secteurs de première ligne, ils peuvent rester assis et regarder le marché boursier propulser la valeur de leurs fonds de retraite à un niveau toujours plus élevé.

En revanche, les deux tiers des travailleurs qui n’ont pas de diplôme universitaire de quatre ans sont soit non essentiels, et risquent donc de perdre leurs revenus, soit essentiels, et donc exposés au risque d’infection. Alors que les diplômés de l’enseignement supérieur ont largement pu préserver à la fois leur santé et leur patrimoine, les travailleurs moins instruits doivent risquer l’un ou l’autre.

C’est pourquoi les écarts de revenus et de longévité que la tendance des « décès par désespoir » a révélés continuent de se creuser. Mais alors que les blancs moins instruits ont subi le poids de la première épidémie, les Afro-Américains et les Hispaniques ont été victimes de la Covid-19 de manière disproportionnée. En conséquence, la convergence précédente des taux de mortalité des populations blanches et noires a déraillé.

Les raisons de ces disparités raciales sont multiples, notamment la ségrégation résidentielle, les conditions de vie surpeuplées et les habitudes de déplacement. Si ces facteurs ont été particulièrement importants à New York, ils ont joué un rôle moindre dans d’autres endroits. Dans le New Jersey, par exemple, ni les Afro-Américains ni les Hispaniques n’ont connu des taux de mortalité Covid-19 disproportionnellement élevés.

Le système de santé américain, qui est très coûteux, continuera à aggraver les effets de la pandémie. Parmi les dizaines de millions d’Américains qui ont perdu leur emploi ce printemps, nombreux sont ceux qui ont également perdu l’assurance maladie fournie par leur employeur, et beaucoup ne pourront pas obtenir une autre couverture.

Bien qu’aucune personne présentant des symptômes de Covid-19 n’ait été privée de traitement, certaines personnes non assurées n’ont peut-être pas cherché à en bénéficier. Au moment où nous écrivons ces lignes, le nombre de décès dus au virus aux États-Unis est d’au moins 113 000, et plus de 200 000 personnes ont été hospitalisées, ce qui a entraîné des factures médicales potentiellement impayables (même pour beaucoup de personnes assurées) qui ruineront leur solvabilité à vie. Le gouvernement fédéral a donné aux compagnies pharmaceutiques des milliards de dollars publics pour développer un vaccin et, grâce aux lobbyistes, n’a pas posé de conditions sur les prix ni imposé de revendications publiques sur les brevets.

En outre, la pandémie alimente la consolidation de l’industrie en favorisant les géants du commerce électronique déjà dominants au détriment des entreprises traditionnelles en difficulté. La part du travail dans le PIB – longtemps considérée comme une constante immuable – a chuté ces dernières années, et le pouvoir de marché, tant sur le marché des produits que sur celui du travail, peut en être l’une des raisons. Si le taux de chômage reste élevé dans les années à venir, les termes de l’échange entre le travail et le capital seront poussés encore plus loin vers ce dernier, inversant l’analogie de la peste noire et justifiant l’optimisme du marché boursier face aux catastrophes.

Cela dit, nous ne pensons pas que l’économie post-Covid provoquera une hausse des « décès par désespoir ». La cause fondamentale de cette épidémie, selon notre analyse, n’était pas les fluctuations économiques, mais plutôt la perte à long terme de la qualité de vie des Américains blancs de la classe ouvrière. Les décès dus au désespoir étaient notamment en augmentation avant la crise financière de 2008 et la Grande Récession, lorsque le chômage américain est passé de 4,5 % à 10 %, et ils ont continué à augmenter alors que le chômage tombait progressivement à 3,5 % dans les jours précédant la pandémie. S’il existait autrefois une relation entre le suicide et le chômage, cette relation n’est plus apparente aux États-Unis.

Néanmoins, le passé suggère que ceux qui entreront sur le marché du travail en 2020 auront des revenus plus faibles tout au long de leur vie professionnelle, ce qui pourrait créer le désespoir qui mène à la mort par suicide, alcool ou overdose. En d’autres termes, l’Amérique post-Covid sera très probablement la même que l’Amérique pré-Covid, mais avec encore plus d’inégalités et de dysfonctionnements.

Il est vrai que la colère du public face à la violence policière ou à des soins de santé scandaleusement coûteux pourrait créer une rupture structurelle. Si cela se produit, nous pourrions voir une société meilleure. Ou pas. Ce n’est pas toujours un phénix qui renaît de ses cendres.

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