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Les espoirs douchés de l’Occident

Une année qui avait commencé sous le signe de l’espoir se termine de manière sinistre. Les élites politiques occidentales, incapables (et peut-être peu désireuses) de transformer une pandémie mortelle et une crise climatique en une opportunité de préserver la vie, ne peuvent s’en prendre qu’à elles-mêmes.

La lueur d’espoir dans le nuage sombre de la pandémie a été l’occasion pour l’Occident de s’amender. En 2020, des rayons de lumière ont percé. L’Union européenne a été contrainte d’envisager une union fiscale. Puis, elle a contribué à chasser Donald Trump de la Maison-Blanche. Et un Green New Deal mondial est soudainement apparu moins farfelu. Puis l’année 2021 est arrivée et a tiré les rideaux d’occultation.

La semaine dernière, dans son examen de la stabilité financière, la Banque centrale européenne a lancé un avertissement pour le moins inquiétant : L’Europe est confrontée à une bulle immobilière autoentretenue par la dette. Ce qui est remarquable dans ce rapport est que la Banque centrale européenne sait qui est à l’origine de la bulle : la Banque centrale européenne elle-même, par sa politique d’« assouplissement quantitatif » – terme poli pour « créer de l’argent pour le compte des financiers ». C’est un peu comme si votre médecin vous avertissait que le médicament qu’il vous a prescrit est peut-être en train de vous tuer.

Le plus effrayant est que ce n’est pas la faute de la Banque centrale européenne. L’excuse officielle de l’assouplissement quantitatif est qu’une fois les taux d’intérêt tombés au-dessous de zéro, il n’y avait pas d’autre moyen de contrer la déflation qui menaçait l’Europe. Mais l’objectif caché de l’assouplissement quantitatif était de refinancer la dette insoutenable de grandes entreprises déficitaires et, plus encore, d’États membres clés de la zone euro (comme l’Italie).

Patate chaude

Dès lors que les dirigeants politiques européens ont choisi, au début de la crise de l’euro il y a dix ans, de continuer à nier l’existence de dettes massives insoutenables, ils ne pouvaient que jeter cette patate chaude dans les bras de la banque centrale. Depuis lors, celle-ci a poursuivi une stratégie que l’on pourrait qualifier de dissimulation perpétuelle de la faillite.

Quelques semaines après le début de la pandémie, le président français Emmanuel Macron et huit autres chefs de gouvernement de la zone euro ont appelé à une restructuration de la dette par le biais d’une véritable euro-obligation. En substance, ils ont proposé que, compte tenu de l’appétit de la pandémie pour de nouvelles dettes, une part importante du fardeau croissant que nos États ne peuvent pas supporter (sans l’aide de la Banque centrale européenne) soit transférée sur les épaules plus larges et sans dette de l’Union européenne. Il s’agirait non seulement d’un premier pas vers l’union politique et l’augmentation des investissements paneuropéens, mais aussi d’une libération de la Banque centrale européenne, qui n’aurait plus à supporter une montagne de dettes que les États membres de l’Union européenne ne pourront jamais rembourser.

Hélas, il n’en a rien été. La chancelière allemande Angela Merkel a sommairement tué l’idée, proposant à la place un mécanisme de relance et de résilience, soit un terrible substitut. Non seulement il est insignifiant sur le plan macroéconomique, mais il rend la perspective d’une Europe fédérale encore moins attrayante pour les électeurs néerlandais et allemands les plus pauvres (en les endettant pour que les oligarques d’Italie et de Grèce puissent recevoir d’importantes subventions). Et, malgré un élément d’emprunt commun, le fonds de relance est conçu pour ne rien faire pour restructurer les dettes impayables que la Banque centrale européenne n’a cessé de rouler – et que la pandémie a multipliées.

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Opportunité gâchée

Ainsi, l’exercice de dissimulation de la faillite perpétuelle de la Banque centrale européenne se poursuit, en dépit de la double crainte de ses fonctionnaires : devoir rendre des comptes sur la dangereuse bulle alimentée par la dette qu’ils sont en train de gonfler, et perdre la justification officielle de l’assouplissement quantitatif lorsque l’inflation se stabilise au-dessus de leur objectif officiel.

L’ampleur de l’opportunité que l’Europe a gâchée est devenue évidente lors de la récente Conférence des Nations Unies sur le changement climatique (COP26) à Glasgow. Comment les dirigeants de l’Union européenne pourraient-ils faire la leçon au reste du monde sur les énergies renouvelables alors que la riche Allemagne construit des centrales électriques au lignite, que la France redouble d’efforts dans le domaine de l’énergie nucléaire et que tous les autres États membres de l’Union européenne, criblés de dettes impayables, sont laissés à eux-mêmes pour assurer la transition écologique ?

La pandémie a donné à l’Europe l’occasion de concevoir un plan crédible pour une Union de l’énergie verte bien financée. Avec une euro-obligation en place, et donc libérée du purgatoire de la dissimulation de la faillite perpétuelle, la Banque centrale européenne pourrait soutenir uniquement les obligations que la Banque européenne d’investissement émet pour financer une Union de l’énergie verte. Alors, oui : l’Europe a raté l’occasion de montrer l’exemple au monde en se libérant de sa dépendance aux combustibles fossiles.

Les États-Unis enfoncent le clou

Nous, Européens, n’étions pas seuls, bien sûr. Alors que le président américain Joe Biden atterrissait à Glasgow, les habituelles politiques corrompues du Congrès américain étaient en train de dissocier son programme vert, déjà bien amoindri, d’un projet de loi très brun sur les infrastructures, reléguant le changement climatique au second plan. Si les États-Unis, contrairement à la zone euro, disposent au moins d’un département du Trésor qui travaille en tandem avec sa banque centrale pour maintenir la viabilité des dettes, ils ont eux aussi raté une magnifique occasion d’investir massivement dans les énergies vertes et dans les emplois de haute qualité qu’implique la transition des combustibles fossiles. Comment l’Occident peut-il espérer persuader le reste du monde de prendre des engagements ambitieux en matière de climat alors qu’après deux ans de discours lyriques sur la transition écologique, Biden et les Européens sont arrivés à Glasgow les mains pratiquement vides ?

Alors que l’année 2021 s’achève, les gouvernements occidentaux, qui ont laissé passer leur chance de faire quelque chose face à l’urgence climatique évidente et actuelle, choisissent de se concentrer sur des inquiétudes exagérées. L’une d’entre elles est l’inflation. Si l’accélération de la croissance des prix doit être contrôlée, les comparaisons largement répandues avec la stagflation des années 1970 sont ridicules. À l’époque, l’inflation était essentielle pour des États-Unis qui faisaient activement exploser le système de Bretton Woods afin de maintenir le « privilège exorbitant » du dollar. Aujourd’hui, l’inflation n’est pas fonctionnelle à l’hégémonie américaine ; elle est plutôt un effet secondaire de la dépendance de l’économie américaine au processus de financiarisation qui a implosé en 2008.

L’épouvantail chinois

L’autre panique construite de l’Occident est la Chine. Initiée par l’ancien président américain Donald Trump, et perpétuée avec zèle par Biden, la nouvelle guerre froide émergente a un objectif non avoué : permettre à Wall Street et Big Tech de prendre le contrôle des secteurs financiers et technologiques de la Chine. Terrifiés par les avancées de la Chine, comme une monnaie numérique de banque centrale fonctionnelle et une position macroéconomique largement plus sophistiquée que la leur, les États-Unis et l’Union européenne optent pour une position agressive qui constitue une menace insensée pour la paix et pour la coopération mondiale nécessaire à la stabilisation du climat de notre planète.

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