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Le modèle numérique indien

Au cours des cinq dernières années, l’écosystème indien de l’Internet mobile et des services numériques a connu une croissance rapide, grâce aux efforts pionniers de grands acteurs du secteur privé. Bien que cette croissance menée par l’industrie soit quelque peu inhabituelle, elle offre un modèle qui pourrait profiter à d’autres pays en développement.

L’Inde a connu en 5 ans une expansion exceptionnellement rapide de la connectivité numérique et de l’accès aux services. Cela a eu un impact positif sur le caractère inclusif de la croissance économique, sur l’efficacité et la productivité du commerce de détail, des chaînes d’approvisionnement et de la finance, ainsi que sur l’activité entrepreneuriale.

L’engagement de l’Inde dans la technologie numérique remonte à la fin des années 1980. Des investissements majeurs dans l’informatique et l’éducation ont été réalisés sous l’administration du Premier ministre Rajiv Gandhi (1984-1989). Et avec l’expansion de l’accès à l’Internet dans les années 1990, l’Inde est devenue le siège de nombreuses grandes entreprises d’externalisation dans les domaines de l’administration informatique, des processus commerciaux et du service à la clientèle. Mais comme l’infrastructure nécessaire à un accès généralisé à l’Internet mobile est restée déficiente, la pénétration a pris du retard et les coûts des données pour les utilisateurs mobiles ont fini par être parmi les plus élevés au monde.

Puis, en 2010, alors que la plupart des offres de services existantes dans le pays étaient encore en 2G et 3G, IBSL, une petite société de télécommunications, a acheté des fréquences lors d’une vente aux enchères qui comprenait des droits sur des bandes de fréquences 4G beaucoup plus rapides. IBSL a ensuite été rachetée par Reliance Industries, le conglomérat énergétique du milliardaire Mukesh Ambani, qui a ainsi obtenu les droits sur le spectre 4 G.

Croissance « explosive »

Au cours des cinq années suivantes, la nouvelle filiale qui en a résulté, Reliance Jio, a investi massivement dans la construction de l’infrastructure en fibre optique nécessaire à l’accès à large bande et à un système national d’Internet mobile. Pendant cette période, Reliance Jio a obtenu le droit d’utiliser le même spectre pour les services vocaux, en plus des données, ce qui lui a permis de lancer des smartphones très abordables avec des plans de données extrêmement bas. Les téléphones mobiles et les services voix et données de Reliance Jio ont été lancés en 2016.

Nombre d'abonnés de Reliance Jio en Inde, à partir de l'exercice Q1 2017 jusqu'à Q1 2021
(source :Dazeinfo)

Il a augmenté d'un impressionnant 20,2 % en glissement annuel pour atteindre un record historique de 398,3 millions au trimestre de juin 2020. La société a ajouté 67 millions de nouveaux abonnés au cours des douze derniers mois et 10,8 millions de nouveaux abonnés au cours des trois derniers mois. 

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Il en a résulté une croissance explosive du nombre d’abonnés Jio (qui a atteint 400 millions en 2020) et d’utilisateurs de smartphones dans tout le pays. Les coûts des données en Inde sont passés de l’un des plus élevés au monde au plus bas – d’environ 3,50 dollars par gigaoctet avant Jio à moins de 0,30 centime par Go après son entrée et son expansion.

La combinaison de vitesses plus élevées et de faibles coûts a entraîné une croissance rapide de l’utilisation d’Internet dans de multiples secteurs, notamment le commerce électronique, les médias sociaux, le streaming vidéo et d’autres formes de contenu numérique. Des acteurs majeurs – dont Amazon, Netflix et Facebook – sont entrés sur le marché indien ou y ont étendu leur présence.

Anticipation des offres de service

Il semble peu probable que les prix des données fixés par Reliance Jio lors de son entrée sur le marché aient été viables à long terme. Mais l’entreprise a bénéficié d’une certaine capacité excédentaire dans l’infrastructure réseau sous-jacente ; et, plus important encore, elle a utilisé sa croissance précoce pour intégrer à l’avance une gamme plus large d’offres de services rentables sur son réseau, améliorant ainsi les retours sur investissement dans les offres d’Internet mobile à bas prix.

En 2019, par exemple, elle a créé Jio Platforms, une filiale à part entière qui comprend les smartphones et les plans de service de données Jio, ainsi qu’un éventail croissant d’activités numériques en aval. Puis, au cours du premier semestre 2020, Jio Platforms a levé 20 milliards de dollars auprès d’acteurs mondiaux de premier plan dans le domaine des services numériques, dont Facebook (désormais Meta), Google (Alphabet), Intel, Qualcomm et une liste A d’investisseurs en capital-investissement.

Depuis sa création, Jio Platforms a créé une longue liste d’applications de services numériques et pris des participations majoritaires dans un nombre croissant de sociétés fournissant des services similaires. Ces stratégies ont alimenté la croissance rapide de l’Internet mobile en Inde, élargissant les opportunités pour les startups et les entrepreneurs.

38 « licornes » en 5 ans

Jusqu’à présent, en 2021, 38 startups indiennes ont atteint le statut de licorne (ce qui signifie qu’elles sont évaluées à plus d’un milliard de dollars) dans des secteurs tels que le commerce social, l’éducation, les services financiers et les soins de santé. Et bien qu’il y ait eu quelques introductions en bourse décevantes d’entreprises indiennes de services numériques ces dernières semaines, le financement global s’est accéléré alors que les flux de capitaux mondiaux sont détournés de la Chine, en raison du renforcement de la réglementation de ce pays.

Il est instructif de comparer l’histoire de la croissance numérique de l’Inde à celle du Mexique, où le revenu par habitant (ajusté en fonction de la parité du pouvoir d’achat) est trois fois plus élevé. Il a fallu plus de 16 ans au Mexique pour atteindre un taux de pénétration de l’Internet d’environ 72 %, alors que l’Inde a étendu sa couverture de 16,5 % à 41 % en l’espace de cinq ans seulement, après l’arrivée de Jio.

D’autres chapitres de l’histoire de l’Inde numérique seront écrits dans les années à venir. Mais le pays offre déjà des leçons importantes pour comprendre et adapter les modèles de développement à une ère où les sources d’emploi traditionnelles (en particulier la fabrication) seront déplacées par l’automatisation et l’intelligence artificielle.

Les technologies numériques basées sur l’Internet sont cruciales pour l’inclusion économique et financière. L’expérience de l’Inde montre que l’expansion rapide de l’Internet mobile crée des opportunités d’emploi, de création de valeur et de croissance qui dépassent de loin les retours sur investissement. Certains de ces avantages supplémentaires peuvent être obtenus par une intégration en amont dans les opportunités de services numériques qui s’ouvrent avec l’expansion et l’amélioration (en matière de vitesse) de l’Internet mobile.

Un modèle à adapter

Oui, les investissements initiaux sont considérables et les bénéfices ne seront peut-être pas réalisés avant de nombreuses années. Reliance est une grande entreprise énergétique rentable qui a utilisé ses ressources pour financer des investissements à long terme dans l’Internet mobile, ouvrant ainsi la voie à l’expansion rapide de Jio Platforms. Ce modèle, qui n’a pas nécessité d’investissement important de la part du secteur public, ne fonctionnera probablement pas partout.

Néanmoins, les arguments en faveur d’un soutien et d’un investissement publics dans le déploiement rapide de l’Internet mobile semblent extrêmement solides. Avec les incitations appropriées, il représente une opportunité majeure pour atteindre une croissance plus inclusive, étant donné les avantages économiques, sociaux et de développement plus larges.

L’expérience de l’Inde (ainsi que celle d’autres pays) montre que l’accès à l’Internet mobile à relativement haut débit et à un prix abordable est un atout essentiel pour créer de nouveaux écosystèmes économiques au sein desquels l’innovation, l’activité entrepreneuriale et l’expansion des services aux consommateurs peuvent émerger et prospérer. Des centaines de millions d’Indiens bénéficient déjà de ces externalités positives et dynamiques.

Les responsables politiques d’autres pays en développement devraient en prendre note. Dans un sens, l’Internet mobile n’est pas différent des investissements d’infrastructure traditionnels qui créent des effets positifs dynamiques sur le développement en augmentant le rendement d’un large éventail d’investissements privés. L’expérience de la Chine et celle, plus récente, de l’Inde montrent que les moteurs de croissance activés par le numérique sont extrêmement puissants et qu’ils peuvent être introduits plus rapidement et à des niveaux de revenu par habitant inférieurs à ce que l’on aurait pu penser auparavant.

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