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De l’intelligence des oiseaux

Sur plus de 10 000 espèces d’oiseaux, près d’une sur sept est actuellement menacée d’extinction. Le sort des oiseaux, qu’il s’agisse d’individus sauvages ou d’animaux de compagnie, serait plus difficile à ignorer si davantage de personnes comprenaient à quel point ils sont intelligents et complexes.

On trouve des oiseaux dans le monde entier, dans des environnements très différents, des pingouins de l’Antarctique aux pigeons de Trafalgar Square, en passant par les moineaux familiers de nos pelouses et les grands albatros qui passent des années en mer sans jamais toucher terre. Il existe plus de 10 000 espèces totalisant plusieurs milliards d’individus sauvages. À cela, il faut ajouter les dizaines de milliards d’oiseaux que nous élevons pour leur viande ou leurs œufs, et d’autres que nous gardons comme animaux de compagnie.

Malheureusement, parmi ces plus de 10 000 espèces d’oiseaux, près d’une sur sept est actuellement menacée d’extinction. Même les espèces communes sont en déclin. Une étude récente a estimé que la population totale d’oiseaux de tous types aux États-Unis et au Canada a diminué de 30 % depuis 1970.

Des oiseaux pas si « bêtes »

Il est facile de se désintéresser de leur sort. L’utilisation de l’expression « cerveau d’oiseau » comme une insulte suggère que de nombreuses personnes ont une piètre opinion de l’intelligence aviaire. Mais ils ont tort. Les travaux d’Irene Pepperberg avec Alex, un perroquet gris qui a vécu de 1976 à 2007, ont montré qu’un oiseau peut apprendre des concepts tels que la « couleur » et la « forme ». Pepperberg montrait à Alex un cube rouge et une sphère rouge, et lui demandait : « Qu’est-ce qui est pareil ? » Alex répondait « la couleur ». Lorsqu’on lui montrait un cube rouge et un cube jaune, et qu’on lui posait la même question, Alex répondait « forme ».

Les perroquets ne sont pas les seuls oiseaux très intelligents. En 2002, Betty, une corneille de Nouvelle-Calédonie, a été confrontée au casse-tête d’essayer de faire sortir un morceau de viande d’un tube. Elle a plié un morceau de fil de fer et l’a utilisé pour accrocher la viande et la retirer, devenant ainsi non seulement une utilisatrice d’outils, mais aussi une fabricante d’outils – des caractéristiques que l’on croyait autrefois propres aux humains. Plus récemment, d’autres corbeaux de Nouvelle-Calédonie ont montré qu’ils pouvaient représenter mentalement une tâche en trois étapes : ramasser un petit bâton, l’amener au coin d’une rue jusqu’à un endroit où il pourrait être utilisé pour extraire une pierre d’un tube, puis amener la pierre au coin d’une rue jusqu’à un troisième endroit où, en la laissant tomber dans un autre tube, elle libérerait une porte et fournirait de la nourriture au corbeau.

Les pigeons – souvent considérés avec dédain par les piétons urbains – peuvent apprendre à distinguer les peintures de Monet et de Picasso, même lorsqu’on leur montre des tableaux qu’ils n’ont jamais vus auparavant. Ils ont également regroupé des tableaux de Cézanne et de Renoir avec ceux de Monet, et des tableaux de Braque et de Matisse avec ceux de Picasso. Lorsque les tableaux de Monet ont été présentés à l’envers, les pigeons n’ont pas réussi à les distinguer des tableaux des cubistes. En revanche, la présentation des tableaux de Picasso à l’envers n’a fait aucune différence.

Ornements vivants

Les oiseaux sont des animaux de compagnie très populaires. Les perruches, plus connues sous le nom de « budgies », mais aussi souvent appelées simplement « perruches », ont été importées au Royaume-Uni depuis leur Australie natale vers 1840 et ont rapidement connu un grand succès. Aujourd’hui, elles font partie des animaux de compagnie les plus populaires au monde. Des centaines d’autres espèces, dont les canaris, les inséparables, les pinsons zébrés et une foule d’espèces moins connues, sont également gardées comme animaux de compagnie.

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Malheureusement, de nombreuses personnes qui achètent des oiseaux comme animaux de compagnie les traitent comme des ornements vivants, appréciés pour leur plumage ou leur chant plutôt que pour leur esprit. Ils n’ont qu’une faible idée de l’intelligence et de la complexité de leurs nouveaux compagnons et ne connaissent pas les soins de base à leur apporter. Les perruches, par exemple, ont une longue durée de vie (10 à 15 ans si elles sont bien soignées) et sont très sociales. Comme les chiens, ils ont besoin de beaucoup d’attention et d’affection de la part de leur propriétaire, ainsi que de jouets et de temps en dehors de leur cage, afin de rester heureux lorsque leurs propriétaires ne sont pas à la maison. En général, cependant, les oiseaux de compagnie sont autorisés à interagir beaucoup moins avec leurs propriétaires que les chiens ou les chats. Et comme ils sont généralement en cage, ils ne peuvent pas aller vers leur propriétaire lorsqu’ils ont besoin d’attention.

Le fait que certains types d’oiseaux puissent être achetés pour quelques dollars dans une animalerie sans qu’aucune question ne soit posée ni qu’aucun dressage ne soit requis n’est donc pas quelque chose qu’une société soucieuse du bien-être des animaux devrait tolérer. De nombreux oiseaux se retrouvent dans des « centres de sauvetage » pour être adoptés, et présentent souvent des comportements nuisibles, comme l’arrachage des plumes, qui résultent de mauvais traitements.

Légiférer et protéger

Certaines réformes simples pourraient améliorer la vie des oiseaux de compagnie. L’une d’elles consisterait à exiger des personnes ayant l’intention d’en acheter un qu’elles suivent un cours en ligne et passent un examen final. Ces examens pourraient être adaptés aux principaux types d’oiseaux de compagnie, tels que les perroquets et les perruches, les canaris, les pinsons, les mynahs et autres oiseaux chanteurs. Une autre solution consisterait à exiger de ceux qui vendent des oiseaux de compagnie qu’ils fournissent, tant oralement que par écrit, et avant de conclure la vente, toutes les informations essentielles dont l’acheteur aura besoin pour s’occuper correctement de son nouvel animal.

Il est également possible de profiter pleinement des oiseaux sans en posséder. L’observation des oiseaux est un passe-temps de plus en plus populaire dans le monde entier, offrant des milliers d’espèces à voir et aucune cage à nettoyer. Il a connu un essor considérable pendant la période de confinement du coronavirus et semble conserver un grand nombre des nouveaux adeptes, souvent plus jeunes, qu’il avait alors gagnés.

Espérons que cela continue. Les ornithologues sont depuis longtemps à l’avant-garde des efforts visant à protéger les espèces sauvages et leurs habitats. Nos populations d’oiseaux sauvages, qui s’amenuisent, ont plus que jamais besoin de ces efforts.

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