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Comment utiliser l’épargne excédentaire de l’Europe

Ce que les ménages européens font des réserves de liquidités qu’ils ont constituées pendant la pandémie pourrait avoir de bonnes, mauvaises ou terribles conséquences. La meilleure option est que les décideurs politiques aident à canaliser ces économies vers des investissements à long terme qui soutiennent les transformations vertes et numériques du continent.

En 2020, la pandémie de Covid-19 a plongé l’économie mondiale dans sa plus grave récession depuis la Seconde Guerre mondiale. Mais, après une année de marasme, les entreprises privées et les ménages européens regorgent de liquidités. La façon dont les ménages, en particulier, utilisent leur épargne accumulée sera déterminante pour la reprise post-pandémique du continent.

Alors que les entreprises ont constitué leurs réserves de liquidités en accumulant de nouvelles dettes, les ménages sont restés prudents pendant la pandémie : leur dette a à peine augmenté et le levier d’endettement est resté pratiquement inchangé. Les réserves de liquidités des ménages – ou leur épargne excédentaire, comme on les appelle souvent – proviennent de la réduction des dépenses, principalement dans les services. Tous ces repas au restaurant, voyages de vacances et concerts annulés ont gonflé l’épargne des ménages européens de 450 milliards d’euros pour la seule année 2020. Et de nouveaux blocages au cours du premier semestre de cette année pourraient ajouter 200 milliards d’euros au total en 2021.

Certes, l’Europe connaîtra un rebond économique cette année, quel que soit le sort réservé à l’épargne excédentaire. Mais la manière dont les ménages l’utiliseront contribuera à déterminer si la reprise marque simplement un retour à la croissance d’avant la crise, avec tous ses bouleversements sociaux et ses répercussions politiques, ou si elle marque le début d’une nouvelle ère de prospérité inclusive et durable.

« Choc de richesse »

Les ménages utiliseront certainement une partie de cette épargne pour consommer, car la réouverture des économies cette année libère la demande refoulée. Mais ce coup de pouce pourrait être moins important que ne le prévoient certains observateurs. Pour commencer, une grande partie de l’épargne excédentaire a été accumulée par les ménages les plus riches, dont le revenu est resté stable pendant la pandémie et qui ont une propension à consommer relativement faible.

En outre, la plupart des ménages européens considéreront l’excès d’épargne résultant d’une baisse de la consommation comme un « choc de richesse » positif, l’effet de richesse sur les dépenses au niveau global étant plutôt faible, car les ménages peuvent rester prudents quant à l’effet durable. Aux États-Unis, en revanche, l’excès d’épargne a été alimenté principalement par une aide au revenu généreuse pour tous les ménages sous la forme de paiements forfaitaires ou de chèques de l’État, et l’effet de revenu a été plus élevé, en particulier chez les ménages à faible revenu. Il est donc raisonnable de supposer que l’excès d’épargne en Europe est principalement accumulé par les ménages à hauts revenus, alors qu’il est plus uniformément réparti – et donc plus facilement dépensé – aux États-Unis.

Par conséquent, les ménages européens ne consacreront probablement qu’un tiers environ de leur épargne pandémique à la consommation. Cela donnera à la reprise une impulsion modérée bienvenue, avec un impact limité et temporaire sur les prix. En revanche, un boom de la consommation sans contrainte pourrait facilement se transformer en quelque chose de bien plus dangereux, entraînant des déséquilibres macroéconomiques et une hausse des prix qui pourrait s’avérer plus durable et même déclencher une spirale salaires-prix.

Investissement dans les actifs illiquides

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Mais même des résultats franchement mauvais sont concevables. Pour commencer, nous ne pouvons pas exclure « l’option logement », qui consiste pour les ménages européens les plus riches à transformer leur épargne excédentaire en actifs réels. Ces épargnants ont tendance à être plus avisés financièrement que la plupart des gens et plus à même d’investir dans des actifs illiquides. La propagation rapide des nouveaux régimes de travail hybrides alimentant déjà une demande croissante de logements, il existe un risque évident que ces fonds fassent grimper les prix des logements à des niveaux encore plus élevés. Les principales conséquences négatives de cette situation seraient le renforcement des inégalités – puisqu’une grande partie de la population ne peut tout simplement pas accéder au marché immobilier – et l’augmentation des risques financiers.

Il en va de même pour l’option « marché des actions », qui permet aux ménages de transformer leurs dépôts bancaires en placements en actions. Une ruée sur les marchés maintenant pourrait avoir un effet déstabilisant, surtout si de nombreux investisseurs particuliers devaient utiliser leurs fonds pour des opérations spéculatives, comme aux États-Unis.

Heureusement, il existe une bonne solution. Utiliser l’épargne des ménages pour accélérer la modernisation et la décarbonation de l’économie européenne serait bénéfique pour les épargnants, les marchés financiers et les États membres de l’Union européenne. L’affectation des liquidités excédentaires à ce type d’investissement à long terme produirait un double dividende. Les ménages pourraient obtenir des rendements décents, renforçant ainsi leur pécule pour leurs vieux jours, et l’Europe pourrait accroître son potentiel de croissance économique, créant davantage d’opportunités et d’emplois pour tous.

Fixer le bon cap

Mais cet heureux résultat ne se matérialisera pas de lui-même. En l’absence d’incitations adéquates, la majeure partie de l’épargne excédentaire pourrait continuer à dormir sur des comptes bancaires ou se retrouver dans des investissements moins avantageux, avec des conséquences, environnementales ou autres, indésirables. Les responsables politiques doivent donc fixer le bon cap pour libérer les effets potentiellement positifs de ces piles d’argent.

Une option particulièrement intéressante consisterait à donner un nouveau souffle à l’idée des fonds européens d’investissement à long terme dans le cadre du plan d’action de la Commission européenne visant à renforcer et à achever l’union des marchés des capitaux européens. Ces fonds d’investissement existent depuis des années, mais jusqu’à présent, ils sont restés dans l’ombre et n’ont pas réussi à séduire les petits investisseurs.

Cela devrait changer. Après tout, l’idée qui sous-tend les fonds européens d’investissement à long terme est convaincante : il s’agit d’un véhicule permettant d’investir en toute sécurité dans des actifs illiquides, des start-ups aux projets d’infrastructure. Pour en faire des produits financiers attrayants pour les petits investisseurs, il faut quatre éléments principaux : des directives d’investissement plus souples, des règles de rachat plus adaptables, des investissements minimums requis moins élevés et, surtout, des régimes fiscaux favorables.

En outre, les gouvernements pourraient fournir des subventions directes, par exemple 20 € pour chaque 100 € investis, jusqu’à une certaine limite. Une telle initiative serait facilement compréhensible et devrait s’avérer populaire. Les fonds nécessaires pourraient provenir directement du programme européen « Next Generation », doté de 750 milliards d’euros, ce qui serait une façon élégante de tirer parti de l’efficacité de cet instrument.

Canaliser l’épargne privée excédentaire vers des investissements à long terme qui soutiennent la transformation verte et numérique de l’Europe est essentiel pour une croissance inclusive et durable. Les décideurs politiques devraient capitaliser sur la seule opportunité d’aubaine que la crise de la pandémie nous a apportée.

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